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variación-genéticaLa variación genética es la materia prima. Sin variación genética, una población no puede evolucionar en respuesta a los cambios en las variables ambientales y como resultado, puede enfrentarse a un mayor riesgo de extinción. Por ejemplo, si una población está expuesto a una nueva enfermedad, la selección actuará sobre los genes para la resistencia a la enfermedad si es que existen en la población. Pero si no existen o si la variación genética correcta no está presente, la población no evoluciona y podría desaparecer por la enfermedad.

Cuando una especie en peligro mengua, se pierde la variación genética e incluso si la especie repunta, su nivel de variación genética no lo hará. La variación genética sólo lo hará lentamente y se restablecerá mediante la acumulación de mutaciones durante muchas generaciones. Por esta razón, una especie en peligro por baja variación genética pierde eficacia biológica (fitness) puede correr el riesgo de extinción mucho después de que el tamaño de la población se haya recuperado.

La variación genética no rebota de una disminución tan rápidamente como el tamaño de la población

La teoría evolutiva sugiere que, para la supervivencia a largo plazo de una especie, tenemos que conservar no sólo los miembros individuales de una especie, sino también la habilidad de una especie a evolucionar en la cara al cambio de variables ambientales

El riesgo de extinción o disminución de la población debido a la baja variación genética es predicho por la teoría evolutiva. Los científicos aún no han encontrado ejemplos claros de esta absolutamente en especies en peligro hoy en día, pero seguirá investigando la posibilidad.

Un estudio de caso del guepardo, que tiene la famosa bajada de variación genética, sugiere el tipo de peligros posibles. Cuando los felinos en cautividad en una colonia de cría de Oregon para grandes felinos fueron expuestos a un virus potencialmente mortal, su paso por la población de guepardo, mato a alrededor del 50%, como consecuencia directa o indirecta del virus, pero ninguno de los leones, con mayores cantidades de variación genética desarrolló síntomas.

A pesar de que este ejemplo no es en absoluto concluyente, es posible que la baja variación genética de los guepardos, a diferencia de los leones con una variación más extensa, significaba que ninguno de ellos tenía las variantes genéticas correctas del sistema inmune para defenderse de la enfermedad. Por eso epidemias similares podrían barrer a través de otras especies vulnerables con baja variación genética, aumentando así sus posibilidades de extinción.

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